La tecnologia sta per fare un altro salto di qualità e l'azienda protagonista è Microsoft. In un laboratorio di Copenaghen, gli scienziati ritengono di essere sull'orlo di una svolta che potrebbe trasformare la tecnologia.

Un team che unisce ricercatori di Microsoft e accademici del Niels Bohr Institute è sicuro di aver trovato la chiave per creare un computer quantico. Se hanno ragione, Microsoft sarà in testa a una gara che ha un enorme vantaggio: il potere di risolvere problemi irrisolvibili con computer convenzionali.

Come funziona un computer quantico?

Nel laboratorio ci sono una serie di cilindri bianchi, raffreddati quasi allo zero assoluto come parte del processo di creazione di un qubit. Il qubit è il blocco di base di un computer quantistico con il quale si andrà a creare il computer vero e proprio.

"Questo è più freddo dello spazio profondo, potrebbe essere il posto più freddo dell'universo" afferma il professor Charlie Marcus.

Il team sta lavorando in collaborazione con altri laboratori nei Paesi Bassi, in Australia e negli Stati Uniti, nel programma di ricerca quantistica di Microsoft. In questo momento aziende del calibro di Google, IBM e una start-up della Silicon Valley chiamata Rigetti sono in competizione nello stesso campo.

Microsoft deve ancora dimostrare, pubblicamente, che può costruirne uno. A differenza dei loro rivali questi scienziati stanno seguendo una strada diversa: stanno cercando di creare qubit usando una particella subatomica. L'esistenza di questa particella fu suggerita per la prima volta negli anni '30 da un fisico italiano Ettore Majorana.

Quali sono i progressi?

Questa settimana gli scienziati del laboratorio Microsoft di Delft hanno pubblicato un articolo sulla rivista "Nature". L'articolo illustra i progressi compiuti nell'isolare la particella di Majorana.

La loro convinzione è che questo porterà ad un qubit molto più stabile rispetto ai metodi che i loro rivali stanno usando, che sono molto inclini agli errori. Questo significa che passare a un computer quantistico pienamente operativo sarà molto più facile.

Al laboratorio di Copenaghen hanno mostrato, attraverso un potente microscopio, il minuscolo filo dove hanno creato queste particelle.

Cosa ne pensano gli scienziati?

Più tardi, durante la cena, il professor Charlie Marcus provò a dimostrare ciò che è considerato unico in questo approccio con tre pezzi di pane e alcune posate.

"Ciò che è veramente sorprendente, rispetto a quello che fanno tutti gli altri, è che dobbiamo inventare una particella che non è mai esistita prima e quindi usarla per il calcolo", spiega. "È una sfida profondamente più esotica di quello che sta succedendo con altri approcci al calcolo quantico."

Gli scienziati che seguono approcci differenti stanno guardando con grande interesse e un po 'di scetticismo.

"È una di quelle cose che sulla carta sembrano incredibilmente eccitanti, ma la fisica ha l'abitudine di lanciare le chiavi nelle opere" dice il professor John Morton dell'Università di Londra, la cui ricerca consiste nell'utilizzare il buon vecchio silicio per costruire qubit. "Finché non vedremo la dimostrazione non sappiamo quanto bene questi qubit Majorana sviluppati da Microsoft si comporteranno davvero."

Il primo ministro canadese Justin Trudeau è stato sfidato a spiegare il calcolo quantistico nel 2016: "Questo è un grande anno per il settore", afferma, con la forte probabilità che Google o IBM dimostrino ciò che è noto come supremazia quantistica.

In questo caso, secondo la sua opinione, il problema, che va oltre un supercomputer convenzionale, verrà risolto usando metodi quantistici.

Cosa ne pensa Microsoft?

Microsoft però sembra fiduciosa che i suoi anni di ricerca presto pagheranno.

"Avremo un computer quantico commercialmente rilevante – uno che risolve problemi reali – entro cinque anni" afferma il Dr Julie Love, direttore dello sviluppo del business dell'informatica quantistica di Microsoft.

Con queste affermazioni l'azienda sta già vendendo ai clienti una visione di un futuro rivoluzionario. Un futuro dove i computer quantistici aiuteranno a combattere i cambiamenti climatici, a creare nuovi materiali superconduttori e l'apprendimento automatico a super-carica.

"Quello che ci permette di fare è risolvere i problemi che con tutti i nostri supercomputer funzionanti in parallelo richiederebbero la vita dell'universo, e risolverli in secondi, ore o giorni".

Il professor Charlie Marcus, che ha trascorso gran parte della sua carriera ad Harvard, prima di essere reclutato per dirigere il laboratorio di Copenaghen, asserisce che la sua vita è stata interamente dedicata alla creazione della conoscenza, e non alla costruzione di prodotti.

"Il mio compito è scoprire cosa funziona e consegnarlo agli ingegneri e agli informatici che lo trasformeranno in una tecnologia."

A dirigere l'intero programma è Todd Holmdahl, in precedenza responsabile delle cuffie per la realtà mista Hololens e la console Xbox. Alla domanda, se la sua squadra avrebbe raggiunto l'ambizioso obiettivo, fissato dal suo datore di lavoro ha risposto: "Siamo sicuri che ci proveremo", con un sorriso.